Oul este, alături de lapte, sursa proteică cel mai uşor de produs şi utilizat. Plin de calităţi, oul conţine vitamine, minerale, grăsimi şi proteine complete, majoritatea localizate în gălbenuş. Albuşul conţine predominant apă şi câteva proteine.

Un ou cu masa de 50 grame are o valoare energetică de 90-100 calorii și echivalentă ca valoare nutritivă cu aproximativ 150 ml de lapte sau 40 grame de carne sau 20 grame brânză uscată. Digestibilitatea oului este foarte ridicată: 97% pentru albuș și 100% pentru gălbenuș. Ouăle se gătesc în multe feluri: coapte, prăjite, fierte, înăbuşite, etc. şi au un rol important de liant în liezonuri, sosuri, creme, aluaturi, sufleuri şi budinci. Ouăle cel mai frecvent utilizate de la păsări sunt cele de gaina… Ouă de raţă, de gâscă, şi ouă mai mici, cum ar fi oua de prepelita, sunt folosite ca ingrediente pentru specialitati, asa cum sunt si ouăle de struţi. Ouăle de pescăruş  sunt considerate o delicatesă în Anglia, precum şi în unele ţări scandinave, în special în Norvegia.

În ciuda numeroaselor sale calităţi, ouăle prezintă şi riscuri pentru sănătate. Deoarece sunt bogate în colesterol (până la 0,8% în oul de găină şi 1,6% în oul de raţă), consumul mediu săptămânal de ouă ar trebui redus la 4 bucăţi. Principala boală – rară, din fericire – este trasmiterea prin intermediul gălbenuşului a bacteriei Salmonella enteridis, care poate duce la îmbolnăviri şi chiar moarte în cazul persoanelor cu un sistem imunitar deficitar. Totuşi, riscul e scăzut şi poate fi îndepărtat prin gătirea corespunzătoare a ouălor.

Femeile însărcinate şi copii trebuie să reducă la minim sau să evite consumul de maioneza deoarece aceasta conţine ouă crude.

Ouăle proaspete se conservă prin refrigerare (păstrarea în frigider), la temperaturi cuprinse între 1 şi 5 grade. Prospeţimea ouălor se poate verifica prin scufundarea lor în apă: dacă oul este culcat pe fundul vasului este proaspăt.

Cele mai folosite ouă sunt ouăle produse de către găini, însă se consumă şi ouăle de raţă, gâscă, prepeliţă, struţ etc.

Dimensiunea unui ou diferă în funcție de specia, vârsta şi hrana păsării care l-a produs.

  • XL (foarte mare) – peste 73 de grame
  • L (mare) – 63-73 de grame
  • M (mediu) – 53-63 de grame
  • S (mic) – sub 53 de grame

În China ouăle sunt foarte valoroase şi iubite şi se vând la kilogram.